Il crollo di Phones 4u è stato un omicidio di contratto

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Molti di noi trovano facile ottenere un nuovo contratto di telefonia mobile, ma Phones 4u no

La morte di Phones 4u puzza. Uno dei rivenditori più famosi di High Street sembra essere stato costretto ad abbandonare l'attività a causa di una combinazione di cattiva gestione del private equity e reti di telefonia mobile predatorie, lasciando oltre 2.300 persone senza lavoro.



A conti fatti Phones 4u era un'azienda di successo, realizzando un utile di oltre da € 110 milioni nell'ultimo esercizio finanziario, ma il marciume è andato giù fino al nocciolo. La fine della società risale al 2011, quando fu venduta alla società di private equity BC Partners. Molte aziende in difficoltà prosperano sotto la proprietà del private equity, ma Phones 4u è stato invece schiacciato.

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Come notato dal Financial Times I proprietari di private equity di Phones 4u lo hanno gravato di enormi livelli di debito. Lo scorso autunno i telefoni 4u hanno preso in prestito da € 200 milioni per pagare un dividendo a BC Partners, consentendo agli investitori di ottenere un rendimento del 30% sul loro investimento iniziale. Il giorno di paga è stata un'ottima notizia per gli investitori, ma un duro colpo per i telefoni 4u.

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Tale posizione finanziaria la rendeva vulnerabile, soprattutto perché il suo modello di business si basava interamente su reti mobili che permettevano alla società di vendere i propri contratti attraverso i suoi negozi. Se artisti del calibro di EE, O2, Three e Vodafone non firmassero contratti per consentire ai telefoni 4u di vendere per loro conto, sarebbe in pericolo. Con Phones 4u è esattamente quello che è successo.

Le reti mobili dipendevano da Phones 4u e Carphone Warehouse per vendere i loro telefoni, ma ora sempre più vendite vengono effettuate direttamente. Tagliare l'uomo di mezzo si è dimostrato più redditizio per artisti del calibro di EE, O2, Three e Vodafone, che tra loro hanno più di 1.600 negozi di strada. Nel 2012 Three è stata la prima rete ad abbandonare i telefoni 4u, ma pochi avrebbero potuto prevedere il rapido declino del rivenditore.

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Nel febbraio di quest'anno Carphone Warehouse si è fusa con Dixons Retail, mettendo a rischio le concessioni di 160 Phones 4u in Currys e PC World di proprietà di Dixons. Le reti mobili odoravano di sangue poiché O2, Vodafone e poi EE si rifiutavano di rinnovare i contratti con i telefoni 4u, lasciandoli senza prodotti da vendere. Il rivenditore è stato 'costretto' all'amministrazione secondo l'amministratore delegato David Kassler, ma con la posizione finanziaria in cui si trovava, i telefoni 4u avevano pericolosamente poco spazio di manovra.

John Caudwell, che ha fondato Phones 4u con suo fratello Brian nel 1987, ha affermato che la compagnia ha subito un 'assassinio senza precedenti' da parte di compagnie di telefonia mobile 'spietate'. Ha affermato che le compagnie di telefonia mobile hanno colluso per espellere i telefoni 4u dalla strada principale nel tentativo di ridurre la concorrenza. Ha aggiunto che non c'erano prove a sostegno dei suoi sospetti e che le reti di telefonia mobile hanno negato qualsiasi tipo di collusione.



Potrebbe anche avere ragione, ma di certo non è del tutto irreprensibile. Caudwell ha venduto il suo impero imprenditoriale a Providence Equity Partners per da € 1,46 miliardi nel 2006, mettendo a segno un guadagno di da € 1,2 miliardi nel processo, probabilmente il primo passo verso la situazione in cui si è trovata.

Quel che è certo è che EE, O2, Vodafone e Three trarranno tutti beneficio dalla scomparsa di Phones 4u. Gli amministratori PwC sono riusciti a salvare 198 negozi Phones 4u frustandoli a tariffe di taglio nient'altro che EE e Vodafone. EE acquisterà 58 negozi con Vodafone che salterà a 140. Dixons Carphone assumerà anche le 800 persone che lavoravano nelle concessioni di Phones 4u a Currys e PC World.

PwC si è inevitabilmente rivolto alle reti di telefonia mobile e alle società rivali per vendere le attività di Phones 4u, ma la conclusione di questa debacle lascia l'amaro in bocca. I fatti sono chiari: le reti di telefonia mobile sapevano che i telefoni 4u erano vulnerabili, sapevano che dipendeva dai loro contratti e quando collassavano erano perfettamente posizionati per negoziare con gli amministratori.

Con Phones 4u ora c'è meno concorrenza e questa è una brutta notizia se stai cercando di acquistare un telefono. EE, O2, Vodafone e Three sono più vicini che mai a un monopolio sulle vendite a contratto, che consente loro di addebitare di più per minuti, testi, dati e telefoni. Phones 4u è stato un successo perché le persone potevano entrare in un negozio e confrontare le offerte di telefonia mobile da diverse reti affiancate e scegliere quella migliore. Trovare l'offerta migliore e ottenere un miglior rapporto qualità-prezzo è ora un po 'più difficile.

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